Από το χορτάρι του NFL στο… πράσινο τραπέζι!

Ο κόσμος του αμερικάνικου ποδοσφαίρου αποθέωσε πριν από μερικές εβδομάδες τον κορυφαίο quarterback του NFL, τον Τομ Μπρέιντι, καθώς οδήγησε τη νέα του ομάδα -τους Τάμπα Μπέι Μπιουκανίρς- στην κατάκτηση του Super Bowl, μία επιτυχία με την οποία ο 45χρονος σούπερ σταρ έγραψε νέες σελίδες ρεκόρ στο βιβλίο της Ιστορίας.

Μόλις λίγες ημέρες μετά, ο κόσμος του αμερικάνικου ποδοσφαίρου έστρεψε το βλέμμα του σε έναν άλλον εμβληματικό quarterback, για έναν διαφορετικό λόγο αυτή τη φορά. Ο Ντρου Μπρις, ένας από τους κορυφαίους παίκτες του NFL, αποχαιρέτισε τα γήπεδα και τους Νιου Όρλεανς Σεντς. Την ίδια απόφαση πήραν δύο ακόμη βετεράνοι παίκτες του αθλήματος: οι Γκρεγκ Όλσεν και Τζέισον Γουίτεν,  που αγωνίζονταν ως tight end στους Σιάτλ Σίχοκς και Λας Βέγκας Ρέιντερς αντίστοιχα.

Για όλους αυτούς του αθλητές, που έχουν μάθει να τραβούν πάνω τους τα φώτα της δημοσιότητας, η επόμενη μέρα είναι το διακύβευμα. Σύμφωνα με την αθλητική ψυχολόγο Τζένι Χάινεμαν, οι παίκτες πάντοτε τα βρίσκουν σκούρα αμέσως μετά την απόσυρσή τους. Η Χάινεμαν έχει παρατηρήσει ότι «είναι εξαιρετικά σημαντικό για την συναισθηματική τους ευεξία να βρουν έναν τρόπο ώστε να διοχετεύσουν την αγάπη τους για το παιχνίδι».

Ποιος είναι όμως αυτός ο τρόπος που μπορεί να τους κάνει να παραμένουν κάτω από το φως των προβολέων, αλλά χωρίς να τους επιβαρύνει με φυσική κόπωση και ψυχική κούραση; Για κάποιους από αυτούς, η λύση αποδείχθηκε ότι είναι το πράσινο τραπέζι με την τσόχα! Μεγάλοι αστέρες του παρελθόντος από το NFL έχουν βρει διέξοδο στα παιχνίδια με τράπουλα, εκεί όπου βρήκαν την ίδια λάμψη που έπεφτε πάνω τους ως παίκτες. Μερικοί μάλιστα έχουν γίνει εξαιρετικοί επαγγελματίες σε αυτό το εγκεφαλικό παιχνίδι στρατηγικής.

Τα τελευταία χρόνια η παγκόσμια έκρηξη δημοτικότητας των παιχνιδιών με τράπουλα έφερε στην επιφάνεια το ταλέντο πολλών ανθρώπων που δεν γνώριζαν καν πόσο ικανοί είναι πάνω στο πράσινο τραπέζι. Πολύ φυσιολογικά, πρώην και εν ενεργεία αθλητές συγκαταλέγονται ανάμεσα σε αυτούς. Τα παιχνίδια με τράπουλα είναι τόσο πολύπλοκα και εγκεφαλικά, που πλέον κατατάσσονται στα αθλήματα και πολλές φορές είναι δυσκολότερα και πιο εξουθενωτικά, κυρίως σε ψυχολογικό επίπεδο, σε σχέση με τα παραδοσιακά σπορ.

Στις ΗΠΑ δεν είναι λίγοι οι αθλητές που πλέον ακολουθούν αυτόν τον δρόμο στη ζωή τους. Ειδικά για τους παίκτες του αμερικάνικου ποδοσφαίρου, αλλά και για εκείνους του ΝΒΑ, τα παιχνίδια με τράπουλα προσφέρουν ευκαιρία δεύτερης καριέρας σε όσους επιλέγουν να συνεχίσουν το παιχνίδι του πρωταθλητισμού ή αγώνες χαλάρωσης και ηρεμίας μακριά από τα γήπεδα, αν τελικά επιλέξουν την ερασιτεχνική πλευρά του αθλήματος.

Ένας από τους πιο επιτυχημένους παίκτες στην τσόχα αυτή τη στιγμή είναι ο Καλέ Κάμπελ. Ο πρώην defensive end των Αριζόνα Κάρντιναλς απολαμβάνει την επιτυχία στο πράσινο τραπέζι από το 2013, όταν κατετάγη τρίτος στο τουρνουά που διοργάνωσε το Venetian Casino του Λας Βέγκας, με βραβείο 2600 δολάρια. Το ποσό δεν έπαιζε κανέναν ρόλο για έναν ήδη πλούσιο αστέρα του NFL, αλλά το ίδιο το παιχνίδι ήταν το έπαθλο για τον Κάμπελ.

Δύο χρόνια αργότερα τερμάτισε πάλι στην πρώτη τριάδα για το ίδιο τουρνουά, στο ίδιο καζίνο του Λας Βέγκας. Στις αρχές του 2016 προσπάθησε να κάνει το ίδιο, χωρίς επιτυχία. Πλέον, όμως, για τον Κάμπελ είχε ανοίξει ένας νέος ορίζοντας που τον έφερε σε πολλά διαφορετικά τουρνουά στην επικράτεια των ΗΠΑ, με αρκετές επιτυχίες στο ενεργητικό του.

Ένας άλλος αθλητής του NFL που πάει αρκετά καλά στον ίδιο τομέα είναι ο Ρίτσαρντ Σέιμουρ. Ο πρώην παίκτης των Νιου Ίνγκλαντ Πάτριοτς κατέκτησε τρία Super Bowl και γνώριζε ήδη τι σημαίνει «πρωταθλητισμός». Το 2016 τερμάτισε 44ος στο πιο σημαντικό τουρνουά όπου είχε πάρει μέρος ως τότε, ενώ από το 2013 όταν ξεκίνησε τη νέα του καριέρα έως και σήμερα έχει κερδίσει πάνω από 600 χιλιάδες δολάρια σε έπαθλα από τουρνουά.

Τέλος, ο πρώην παίκτης των Μπάφαλο Μπιλς και των Μινεσότα Βάικινγκς, ο Αντουάν Γουίνφιλντ, γράφει ακόμη τη δική του ιστορία στο πράσινο τραπέζι. Από το 2014, έναν χρόνο μετά την απόσυρσή του από τα γήπεδα, μέχρι σήμερα έχει καταγράψει σημαντικές επιτυχίες σε μεγάλα τουρνουά, ενώ η αγάπη του για τα παιχνίδια στρατηγικής αποδεικνύεται από το γεγονός ότι παίζει και σκάκι. Μάλιστα, πολλές φορές κοντράρεται online με τον άλλοτε παλιό συμπαίκτη του, Άντριαν Πέτερσον.